El hidrógeno; una revolución para la náutica

23 Dic

El futuro está en el hidrógeno. Es barato, ilimitado, y sumamente ecológico. Los generadores que consumen hidrógeno también son conocidos como pilas de combustible y además de ser completamente silenciosos dejan sólo agua destilada como único residuo. En los próximos años los veremos bajar de precio en el mercado abriendo un nuevo mundo de posibilidades…Ya existen algunos modelos en el mercado pero de sólo algunas decenas de watios de potencia y bastante caros. Pero la industria avanza mucho en este campo y es posible en que poco tiempo veamos en el mercado generadores eléctricos de hidrógeno con la potencia necesaria para mover un motor eléctrico de mucha potencia. Con varios generadores en paralelo conseguiremos motorizar los barcos de recreo con propulsión eléctrica y con potencias muy respetables.

El silencio del hidrógeno
Así es, silencio total, pues estos generadores no tienen casi ni una sola pieza móvil, siendo cero el sonido desprendido, cero las vibraciones, cero las molestias. El hidrógeno consumido puede provenir de biodiésel, etanol o metanol, con lo cual no es necesario la instalación de depósitos capaces de contener el gas a alta presión, aunque esto finalmente ocurra cuando se cree en un futuro la infraestructura y las redes de carga de gas hidrógeno.

MAX-Power

El sistema MAX-Power es capaz de suministrar hasta 4 amperios de corriente continua a 12 voltios, o lo que es lo mismo, una potencia de unos 50 watios de potencia.

Si dejamos el equipo funcionando todo el tiempo tendremos unos 100Ah recargados a los parques de baterías todos los días a cambio de un consumo de 1,2 litros de metanol diarios, lo cual puede representar entre un 50% y un 75% del consumo medio de un velero de recreo.

¿Cómo funciona una pila de combustible?

En el centro de una pila de combustible se encuentra una membrana semipermeable que sólo permite el paso selectivo de iones de hidrógeno cargados positivamente. Los iones pueden atravesar la membrana pero no los átomos de hidrógeno sin ionizar. El gas de hidrógeno circula por unos finos canales a un lado de la pila y una de las paredes de estos canales está formada por un catalizador de platino capaz de arrancar un electrón a cada átomo de hidrógeno dejando por tanto un electrón “suelto” en este ánodo y un átomo de hidrógeno con carga positiva.

Estos electrones “sueltos” son los que circulan desde este ánodo hasta el cátodo de la pila, creando la corriente capaz de alimentar el circuito eléctrico que vayamos a utilizar.

El ión de hidrógeno generado es capaz de atravesar la membrana PEM (Polymer Electrolyte Membrane) y alcanza el cátodo al otro lado de la membrana, por donde circula, a través de una red de finos canales paralelos, aire del entorno. El oxigeno del aire se combinará con avidez con los iones de hidrógeno oxidándolo y por tanto creando como residuo agua destilada que no es más que las “cenizas” de la combustión del hidrógeno.

Como consecuencia de esta combustión y por tanto oxidación, los átomos de oxígeno tienen que capturar dos electrones para cargarse negativamente. Estos electrones son justamente los que provienen de la ionización del hidrógeno a través del circuito eléctrico y procedentes del ánodo.

Crear hidrógeno a partir del Diesel

Aunque lo suyo es quemar hidrógeno puro a partir de un tanque que contenga el gas a presión, es posible obtener este hidrógeno a partir de metanol o del diesel. Para afrontar el período de transición hasta que vayan apareciendo estaciones de carga de gas hidrógenos –lo cual sin duda ocurrirá y es sólo cuestión de tiempo- empresas como Volvo han diseñado una unidad llamada APU (Auxiliar Power Unit) que estará disponible en el mercado en un par de años, en 2.012, y que genera un gas rico en hidrógeno al mezclar aire y combustible. ¡El preparado ya está listo para alimentar a los generadores de pilas de combustible!

El APU es capaz de “comerse” etanol, o sea el alcohol de las farmacias y de los licores de alta gradación, biogas generado por compostadoras, DME, metanol también conocido como alcohol de quemar, botellas de gas propano, gasolina super o combustible diesel, para preparar el hidrógeno necesario para el generador.

¡Sólo le falta aceptar arroz y mondas de patatas! Pero ya llegará…

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